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美国对经济衰退的恐惧、不确定与怀疑

中国日报网8月10日电 英国《经济学人》近日发表一篇报道认为,与历史上出现的经济衰退相比,目前美国当前并未进入衰退期,但GDP宏观数据萎缩与微观的就业及收入增长矛盾,让整个社会充斥着怀疑、不确定性和恐慌。

近来,人人都处于悲观情绪之中。投资研究机构ts Lombard 的史帝芬·比利茨(Steven Blitz)在7月14日表示,全球最大经济体美国在今年将面临衰退。此前一天,美国银行发出相同警告。另外,高盛预计今年欧元区三四度的GDP都将下降。美国民众在谷歌搜索 “经济衰退”的次数达到新高。市场交易员们正在出售铜(代表工业状态),买入美元(表明他们很紧张),以及预期2023年的降息幅度。

众多因素相结合,才会产生毒瘤。为了应对新冠病毒,美国过度刺激经济,引发境内外双重通货膨胀,而消费者对商品的巨大需求使全球供应链愈发混乱。中国试图控制新冠疫情,因为它是所有问题的源头。俄罗斯与乌克兰的军事冲突导致商品价格飙升。为了应对随之而来的通货膨胀,全球近八成的中央银行都上调了利率,平均提高1.5个百分点。美联储在7月27日结束的会议后,在本周期内第四次加息,上调了0.75个百分点。

担虑经济衰退出现的根源是恐惧货币紧缩的后果。很明显,中央银行必须经济发展中最重要的货币流通控制住。鉴于生产力增长乏力,发达国家的工资增长差强人意,同时通货膨胀率太高了。不过,这样的风险在于,高利率将直接让终结经济活动,而不是使其变得缓和。历史经验表明,这种做法并不可取。自1955年以来,美国有三个时期的利率上升幅度与今年的预期相同,分别为1973年、1979年和1981年,每次都是在接下来的六个月内出现经济衰退。

经济学人》文章截图

经济衰退要卷土重来吗?自从2021年年中解消新冠防疫措施以来,占全球GDP 60%的发达国家经济放缓显著。高盛制订了 "当前活动指标",通过一系列指标来高频监测经济状况。最近几周,该指标数据已然放缓(见图1)。同时,通过数据提供商标普国际对美国和欧洲工厂负责人的调查表明,自新冠疫情暴发伊始,制造业主比任何时候都更加悲观。

然而,现在宣布经济进入衰退期似乎为时过早——虽然不出所料,有统计学家透露,4月至6月期间,美国GDP连续两个季度出现收缩。这种现象根据某种经验可以算作经济衰退,但根据其他经验则不一定。尽管经济基本盘仍旧强劲,一系列反常情况导致第一季度GDP萎缩。此外,美联储的货币紧缩政策尚未开始发挥作用。

 

大多数经济学者向美国国家经济研究局(NBER)求证经济是否真的处于衰退之中。该局的商业周期数据委员会在评断时,考虑了GDP以外的指标,包括就业人数和工业生产。《经济学人》对所有发达国家经济走势的猜测也采用了类似的方法,可见许多指标仍然指向扩大(见图2),因此很难说经济衰退已至。

《经济学人》文章截图

然而,随着经济增长明显放缓,最大的问题是经济会糟糕到何种地步。持乐观态度的人士则相信家庭和企业的力量。如今,公众对经济的忧虑甚至超过了全球金融危机和新冠暴发时期(见图3)。富裕国家的家庭可能仍有在疫情期间积累的约30万亿美元的 "超额 "储蓄。根据摩根大通研究所的数据显示,在美国,贫困家庭3月的现金余额比2019年高出70%。

此外,人们似乎对自己的个人财务状况比对整体经济状况更有信心。对比1980年代中期有数据以来,欧盟国家里,超三分之一的家庭对自己的财务状况更加乐观。在美国,认为自己在未来三个月内无法履行债务承诺的人比例异常低。包括针对英国的英格兰银行和针对美国的摩根大通在内的消费者追踪数据显示,购买力仍然相当强劲。

各国政府也通过发放现金的方式,资助贫困群体应对激增的能源价格。欧元区政府通过支出GDP的1%的资金来刺激经济。英国向贫困家庭提供补助。5月,英国财政研究所预计,这种支出将在很大程度上补贴贫困家庭,以应对不断上涨的生活成本(尽管能源零售价格现在可能会进一步上涨)。

企业的做法也令人欣慰。在发达经济体中,职位空缺数量仍然接近历史最高水平。据招聘网站Indeed的数据显示,在澳大利亚,职位空缺数是新冠疫情前的两倍之多。在美国,每一个失业者都对应两个以上的职位选择。

因此,劳动力市场仍然供应不足。如果非要看高失业率,或许能在捷克找到一些失业率上升的证据。不过,总体而言,在发达国家组成的经合组织里,现在的失业率比新冠疫情之前更低。在一半的经合组织国家中,处于工作年龄的人口比例——这是衡量劳动力市场健康状况的广泛标准——在历史最高水平。历史经验表明,这些数据并不指向即将到来的经济衰退。

恐惧、不确定与怀疑

在以往的经济衰退中,投资的减少扮演着重要的角色。20世纪80年代,由主要经济体组织成的七国集团陷入经济衰退期,季度GDP总和出现负增长,其中约一半源于资本支出下降。摩根大通汇总的美国、欧元区及日本数据显示,本次经济衰退里,投资数据有所下降,但并非灾难性的。

不久之前,随着企业在远程办公技术与加强供应链方面投入巨资,资本支出还呈现出繁荣增长之势。如今,有人认为,企业在产能上投资过多。有人则希望保持现金流。咨询机构“牛津经济”对问卷信贷条件和公司流动性等的分析后表示,在今年下半年,七国集团的投资下降的速度可能会在年化0.5%左右。这不是一个好兆头,但仅凭于此,还不足以造成经济衰退。在以往的经济衰退中,投资下降的幅度更大。

不幸的是,一旦货币紧缩成为投资者最根本的担忧,良好的经济数据所能给予他们的信心则是有限的。任何新闻似乎都能传达出经济衰退的坏消息。疲软的数据证实经济衰退正在逼近。工资上涨等强劲数据则表明央行未能放缓经济增长速度,需要采取进一步的紧缩举措,这反过来又会激发经济衰退。只有通胀率下降的迹象才能真正消除人们对经济衰退的担忧。

这种紧张的情绪未来会得到些许缓解。由纽约联邦储备银行制定的供应链混乱指数(包括全球运输成本等因素)有所下降。美国的汽油价格正以每周3%的速度下降。咨询机构Alternative Macro Signals提出了“新闻通胀压力指数”,该指数表明了新闻文章流量的增加与价格压力的上升之间的关联性。美国和英国的指数最近有所下降。

《经济学人》文章截图

然而,通胀快速下降的希望几乎可以肯定会破灭。以往食品和能源价格的上涨还没有完全反映到总体通货膨胀率中:摩根斯坦利预估发达国家的通货膨胀率将在2022年第三季度达到8%的峰值。工资增长几乎没有放缓的迹象。各家企业在财报电话会议上,仍在讨论怎么才能增加的成本转嫁给客户。

经济学家获得的大量数据有了用武之地,然而,一条古老的教训也仍然应验:经济衰退很难及时发现。美国国家经济调查局认定受全球金融危机影响的美国经济衰退起始于2007年12月。甚至到了2008年8月,美联储的工作人员还认为经济仍在以每年2%左右的速度增长。新冠疫情过后的情况尤其难以解释。几乎没有人想到2021年会出现劳动力短缺,也没有人预料到2022年的通货膨胀会变得愈加严重。

这些就是对经济发展持悲观看法的理由。保持乐观的一大理由则是:目前的货币紧缩政策刚刚开始执行。在它失败之前,动荡的世界经济还有时间带来更多的惊喜,也许甚至是积极的惊喜。

(编译:刘哲&姚健 编辑:王旭泉)
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